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Se disparan emisiones de metano en el Ártico

Este es el problema del rápido retroceso del hielo marino en el Ártico

se-disparanÁrtico.— Las emisiones de metano del Ártico recientes registraron niveles históricos altos, causando gran preocupación entre los climatólogos, que citan fusión rápida del hielo marino y el calentamiento del océano Ártico como las principales causas.

Como se informó en el blog Ártico News, hace ya dos años “enormes cantidades de metano están escapando del lecho marino del océano Ártico, para penetrar en el hielo marino, y entrar en la atmósfera, en un proceso que parece estar acelerándose, lo que resulta en niveles tan altos como 2.662 ppb (a 14.384 pies de altitud)”. Los expertos están de acuerdo en que esta cantidad es aproximadamente el doble del nivel mundial.

Otro grupo de estudio, el Proyecto Álamo, dijo, “los gases de efecto invernadero están escapando del permafrost y entran en la atmósfera a un ritmo cada vez mayor —de hasta 50 millones de toneladas al año de metano, por ejemplo— debido a la tendencia de deshielo global. Esto es particularmente problemático porque el metano se calienta la atmósfera con 25 veces la eficiencia de dióxido de carbono. La liberación de todo el carbono almacenado podría cambiar el clima en el Ártico”.

El metano es uno de los gases de efecto invernadero más potentes en la Tierra —se le llama “el canario en la mina de carbón” del cambio climático—. Atrapa más calor en la atmósfera, más rápidamente, más que el carbón. Desde 1750 (el comienzo de la revolución industrial de carbón), el metano atmosférico se ha incrementado en un 150 por ciento. El aumento reciente, sin embargo, ha alcanzado niveles que no se veían en la Tierra hace casi 500 mil años, según el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC).

El ritmo actual de emisiones de metano es una señal de que se están realizando peligrosos “bucles de retroalimentación del clima”.

Grandes cantidades de metano atrapado yacían bajo las aguas heladas del Ártico —perfectamente seguras mientras yacían latentes y congeladas—. El drástico calentamiento del océano Ártico, sin embargo, ha comenzado a “descongelar” el gas metano, el cual se eleva a través del océano y se libera a la atmósfera.

El Grupo de Emergencia de Metano del Ártico (AMEG) explica esto en términos de “cambio climático” como bucles de retroalimentación, una cascada de eventos que se agravan mutuamente.

Uno de los principales actores en los circuitos de retroalimentación del cambio climático es el hielo marino en el Ártico. Los científicos están cada vez más alarmados por la tasa de derretimiento del hielo marino. El año pasado, el hielo marino del Ártico se derritió hasta el nivel más bajo jamás registrado. Atribuible, principalmente, a las emisiones de gases de efecto invernadero.

Los científicos predijeron, en su momento, que el Ártico podría quedar totalmente libre de hielo en 2020, con implicaciones dramáticas para el cambio climático. “Estamos en el borde de uno de los momentos más significativos de la historia ambiental como cabezas del hielo marino hacia un nuevo Mínimo récord”, dijo John Sauven, director de Greenpeace Reino Unido. “La pérdida de hielo marino será devastadora, elevando las temperaturas globales que tendrán un impacto en nuestra capacidad para producir alimentos, causando fenómenos meteorológicos extremos en todo el mundo.”

Las lecturas de estos últimos meses, sin embargo, son aún más preocupantes. El reciente informe AMEG sugiere que la actual explosión “catastrófica” de las emisiones de metano incrementará aún más las evaluaciones del clima de manera tan dramática que el hielo marino del Ártico de hecho, ha llegado a “desaparecer casi por completo” en septiembre 2014.

Peter Wadhams, profesor de física del océano de la Universidad de Cambridge, pone la importancia de hielo marino ártico en perspectiva:

El presente adelgazamiento y retroceso del hielo marino del Ártico es una de las más graves consecuencias geofísicas del calentamiento global y está causando un cambio importante en la faz de nuestro planeta.

La comunidad científica ha puesto de relieve el riesgo de un cambio climático peligroso si el mundo no reduce las emisiones de dióxido de carbono, un objetivo valioso y crítico. Sin embargo, me gustaría apuntar hacia un problema mucho más inmediato que no parece ser reconocido entre los estudiosos del cambio climático en general: Este es el problema del rápido retroceso del hielo marino en el Ártico, y probablemente consecuencia de la retroalimentación de metano.

En resumen: El rápido aumento de las temperaturas ha acelerado el derretimiento del hielo marino y el permafrost, que a su vez ya ha empezado a producir la liberación de enormes cantidades de metano, lo cual hará aumentar aún más el calentamiento de la atmósfera.

¿Y cuál es la respuesta de la industria a un derretimiento del Ártico y sus consecuencias dramáticas?

Shell, siempre listo a la oportunidad, se lanzó a perforar en busca de petróleo en las aguas del Ártico navegable al norte de Alaska.

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