Ciencia y tecnología

NASA enviará misión a asteroide metálico para saber origen de la Tierra

Psique 16, es una gigante roca de metal que orbita el Sol y se cobija en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter; ofrece una “mirada única” al estudio del origen de los cuerpos celestes

Teorema Ambiental/Redacción

La Agencia Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA, por sus siglas en inglés) de EEUU, enviará una misión al asteroide Psique 16, uno de los más grandes que deambulan en el cinturón que se encuentra entre Marte y Júpiter, con 220 kilómetros de diámetro, ya que puede esconder pistas sobre la composición del núcleo de la Tierra y cómo fue su violento origen.

Los astrónomos sospechan que está compuesto por completo de hierro y níquel. Fue descubierto por el científico italiano Annibale de Gasparis en 1852 y actualmente se cree que en realidad fue el núcleo de un planeta rocoso, cuyas capas exteriores fueron eliminadas tras violentas colisiones de meteoritos.

Ahora, orbita el Sol en el cinturón de asteroides y ofrece una “mirada única” al estudio del origen de los cuerpos celestes, incluido el planeta Tierra, como dijo Lindy Elkins-Tanton, investigadora principal de la misión de la NASA.

“Creemos que es probable que sea el núcleo de metal de un pequeño planeta primitivo, cuyo exterior rocoso fue golpeado por los impactos de otros asteroides. Si esto resulta ser así, podremos investigar el núcleo de un planeta de metal por primera vez”, ahondó Elkins-Tanton.

El proyecto tiene previsto el envío en el año 2022 de una nave espacial que deberá alcanzar el asteroide hacia 2026 y lo orbitará luego durante 21 meses para estudiar su composición, propiedades y descifrar su edad.

La nave despegará desde el Centro Espacial Kennedy, en Florida, y se valdrá entre otros instrumentos de un espectómetro de rayos gamma y neutrones para descubrir si efectivamente fue un planeta.

Esta misión también probará el sistema de comunicación Deep Space Optical Communication, y utilizará un magnetómetro que medirá lo que queda del campo magnético del asteroide, mientras que una cámara multiespectral distinguirá los metales y silicatos en la roca.

La científica descartó la posibilidad de que el asteroide albergue metales preciosos como el oro, por lo que la misión no ofrecerá beneficios económicos, como han especulado algunas publicaciones.

“Es probable que Psique también esté hecha en parte de roca, y las principales sorpresas que esperamos son la cantidad de roca en comparación con el metal. Además, no se dispone de tecnología para traer una cantidad económicamente importante de un asteroide de regreso a la Tierra”, dijo.

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