Ciencia y tecnología

Detectan gas que solo produce la Tierra en atmósfera de Venus

El documento explica que el gas fue localizado mediante la observación de la atmósfera venusina con la ayuda de dos radiotelescopios

Teorema Ambiental/Redacción

Ciudad de México, 15 de septiembre de 2020.— Un grupo de investigadores informó que detectaron trazas del gas fosfina en las capas nubosas de Venus. Lo relevante es que los científicos creían que este gas solo se producía en la Tierra y es consecuencia de la vida en el planeta, por lo que su procedencia se debería a un fenómeno desconocido o a una forma de vida. El estudio fue publicado en la revista Nature Astronomy.

“Es la primera vez que se halla fosfina (o fosfano) en uno de los cuatro planetas telúricos del sistema solar, al margen de la Tierra”, explicó Jane S. Greaves, profesora de astronomía de la Universidad de Cardiff, Reino Unido. El equipo está conformado por investigadores del Reino Unido, Estados Unidos y Japón.

El documento explica que el gas fue localizado mediante la observación de la atmósfera venusina con la ayuda de dos radiotelescopios. “Podría proceder de procesos desconocidos de fotoquímica o geoquímica, o por analogía, de la producción biológica de fosfina en la Tierra, gracias a la presencia de vida”, argumentaron los investigadores.

Este gas se halla también en planetas gigantes gaseosos del sistema solar, pero su origen no es biológico. Se estima que la fosfina existe en las nubes de Venus en una pequeña concentración, solo unas 20 moléculas por cada mil millones.

Las hipótesis sobre la presencia de este gas en Venus también indican la presencia de la luz del sol, los minerales lanzados hacia arriba desde la superficie, los volcanes o los relámpagos, pero hallaron que estas fuentes no biológicas producen como máximo una diezmilésima parte de la cantidad de fosfina que localizaron los telescopios.

La fosfina es un compuesto altamente tóxico, por lo que no sorprende su presencia en la atmósfera infernal de Venus, cuya atmósfera se compone en 97 por ciento de gas carbónico. Su superficie tiene una temperatura promedio de 470 ºC, con una presión más de 90 veces superior a la de la Tierra.

Por ello se estima que este gas se encuentra en la espesa capa de nubes hiperácidas que cubren Venus hasta unos 60 km de altitud. “Ahí, las nubes son ‘templadas’, alrededor de 30 ºC”, aunque el gas también podría formarse en una altitud más baja y caliente antes de elevarse.

Greaves señaló que consideraron todos los procesos susceptibles de explicar su presencia en la atmósfera de Venus, pero solo queda como hipótesis un proceso desconocido o una forma de vida: “Creemos que tendría un tamaño pequeño, para flotar libremente”, explica la científica y reitera que “la detección de fosfina no supone una prueba robusta de vida, sino que solo constata una química anormal inexplicada”.

El equipo cree que su descubrimiento es significativo porque pueden descartar muchas formas alternativas de producir fosfina, pero reconocen que confirmar la presencia de “vida” requiere mucho más trabajo.

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