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Cambio climático

El glaciar más peligroso del mundo se está desintegrando

El glaciar Thwaites es responsable de aproximadamente el 4 % del aumento del nivel del mar a escala mundial

Teorema Ambiental/Redacción

La Administración Nacional de la Aeronáutica y el Espacio de EEUU (NASA, por sus siglas en inglés) emitió un comunicado en el que informó que una gigantesca masa de hielo de 40 kilómetros cuadrados y 300 metros de altura, que crece en el fondo del glaciar Thwaites en la Antártida occidental, se desintegra.

Los resultados fueron presentados en un estudio en el que resaltan la necesidad de observar detenidamente la parte inferior de los glaciares antárticos para calcular con qué rapidez se elevarán los niveles globales del mar en respuesta al cambio climático.

Los investigadores esperaban encontrar algunas brechas entre el hielo y la roca de fondo de Thwaites donde el océano podría derretir el glaciar desde abajo. Sin embargo, el tamaño y la tasa de crecimiento explosivo del nuevo agujero, los ha sorprendido, debido a que es lo suficientemente grande como para contener 14 mil millones de toneladas de hielo y la mayor parte se derritió en los últimos tres años.

“Hemos sospechado que Thwaites no estaba bien sujeto a la roca subyacente”, dijo Eric Rignot, de la Universidad de California, Irvine, y del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA.

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Rignot participó en el estudio publicado por la revista Science Advances. “Gracias a una nueva generación de satélites, finalmente podemos ver los detalles”, dijo.

La Operación IceBridge de la NASA es una campaña aerotransportada que comenzó en 2010 y estudia las conexiones entre las regiones polares y el clima global.

Estos datos de muy alta resolución se pueden procesar mediante una técnica llamada interferometría de radar para revelar cómo la superficie del suelo debajo se ha movido entre las imágenes. “A medida que más calor y agua penetran en el glaciar, se derrite más rápido”, explicó el investigador.

El nuevo descubrimiento implica que esta limitación probablemente haga que los modelos actuales hayan subestimado la rapidez con que Thwaites está perdiendo hielo. Del tamaño de Florida, el glaciar Thwaites es actualmente responsable de aproximadamente el 4 por ciento del aumento del nivel del mar a escala mundial.

Tiene suficiente hielo para elevar el océano mundial un poco más dos centímetros y sostiene a los glaciares vecinos que elevarían el nivel del mar en 2.4 centímetros si se perdiera todo el hielo. Thwaites es uno de los lugares más difíciles de alcanzar en la Tierra.

La Fundación Nacional de Ciencias de los Estados Unidos y el Consejo Nacional de Investigación Ambiental del Reino Unido están montando un proyecto de campo de cinco años para responder a las preguntas más críticas sobre sus procesos y características.

El glaciar está despegado de una cresta en el lecho rocoso a una tasa constante de alrededor de 0.6 a 0.8 kilómetros por año desde 1992. A pesar de esta tasa estable de retroceso en la línea de tierra, la tasa de fusión en este lado del glaciar es extremadamente alta.

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